Pendant un bref moment brillant au début du 21e siècle, il semblait que l’épopée historique était de retour. Malgré les critiques de certains critiques de cinéma éminents, Ridley Scott a remporté l’Oscar du meilleur film la première année du siècle ; un flot d’épopées d’épées et de sandales a envahi les cinémas comme si les années 1950 n’avaient jamais pris fin ; et ce n’était généralement pas un film de Russell Crowe à moins que le comédien australien n’agite un sabre, un coutelas, un glaive ou une autre forme de lame dans les airs.

Pourtant, le film qui a sans doute été le plus marquant au cours de cette période éphémère était celui de Peter Weir. N’adaptant pas vraiment un seul roman de la légendaire série de livres Aubrey-Maturin de l’auteur Patrick O’Brian, Weir a tiré de près d’une demi-douzaine de contes dans cette saga se déroulant en haute mer pendant les guerres napoléoniennes. Souvent célébrés pour leur authenticité historique et leur vraisemblance, les livres d’O’Brian ont inventé un audacieux capitaine de marine anglais nommé Jack Aubrey. Techniquement, Lucky Jack est fictif, mais beaucoup de ses exploits ne l’étaient pas, O’Brian recréant méticuleusement certains des exploits les plus astucieux conçus par des gens comme le capitaine Lord Thomas Cochrane et le capitaine William Wolseley.

Plutôt que d’adapter un seul des livres d’O’Brian, Weir et John Collee, qui ont co-écrit le scénario avec Weir, se sont inspirés de près de la moitié d’entre eux pour dresser un portrait cinématographique épique de la vie dans la Royal Navy au tournant de l’époque. le 19e siècle, à l’époque où la Grande-Bretagne dominait les vagues. C’est cette dévotion quasi fanatique aux détails historiques qui a fait du film le meilleur de sa catégorie dans les épopées historiques des années 2000, ainsi qu’un film qui, 20 ans plus tard, a vieilli aussi bien que le meilleur port du capitaine Aubrey. De même, alors que le film que Weir a finalement réalisé s’appuie en grande partie sur l’une des histoires les plus passionnantes d’O’Brian (1984), dans laquelle la frégate HMS d’Aubrey se retrouve dans une course-poursuite au chat et à la souris avec un navire plus rapide et plus puissant au loin. Pacifique, ce n’est pas la guerre proprement dite du film de Weir qui le rend si convaincant.

est une merveille par son souci du détail et de sa délicatesse. Il s’agit d’une étude de personnages et d’une comédie dramatique sournoise et subtile sur les différences de modes de vie entre les officiers et les hommes enrôlés ; c’est une fenêtre fascinante sur ce que le journaliste David Grann a appelé « le monde du bois », cet univers qui existait de la proue à la poupe il y a plusieurs siècles ; et c’est même une bromance improbable entre Aubrey, étonnamment musical, et son chirurgien irlandais sans le sou Stephen Maturin (Paul Bettany).

En termes purement de fiction historique, c’est un triomphe indéniable et presque un chef-d’œuvre. Oui, nous avons dit. Parce que même si le niveau de recherche et de passion que Weir et sa propre armada de cinéastes ont investi dans le film est sans précédent, il y a le changement amusant et inévitable que Weir et Collee ont dû faire lors de l’adaptation du roman d’O’Brian qui brise également à peu près tout. crédulité si vous savez quelque chose sur la guerre navale qu’elle représente. Et cela devait être fait par crainte que le contexte historique réel des sources de ‘ puisse bouleverser la sensibilité des téléspectateurs américains. Bénis leurs cœurs fragiles.

Dans la carte d’ouverture succinctement et brutale de , on nous dit que nous sommes en 1805 et que « NAPOLÉON EST MAÎTRE DE L’EUROPE. SEULE LA FLOTTE BRITANNIQUE SE TIENT DEVANT LUI. LES OCÉANS SONT MAINTENANT DES CHAMPS DE BATAILLE. C’est sans doute le texte d’ouverture le plus captivant depuis , et il vous prépare à être immédiatement en état d’alerte car nous sommes également rapidement informés par voie navale que le HMS a reçu l’ordre d’intercepter et de capturer un navire corsaire appelé le , un navire français qui inexplicablement, il a navigué jusqu’à l’autre bout du monde afin de faire la guerre aux marchands britanniques. Il semble que les guerres napoléoniennes se dérouleront désormais du mauvais côté du Cap Horn.

Tout cela est très dramatique, mais cela n’a aucun sens stratégique ou historique. Ce dernier devient également prononcé après que la séquence d’ouverture révèle qu’il est capable de sauter sur le navire britannique et de subir des dégâts apparemment importants causés par les tirs de canon du navire britannique sans ralentir. Dans le langage moderne, le est le Terminator des navires du 19e siècle, et celui de Jack est soudainement passé de prédateur à proie.

La raison pour laquelle cela est si étrange pour la Royal Navy est finalement expliquée par un membre d’équipage, qui dit à son capitaine qu’il a vu le bâtiment en construction à Boston et qu’il a été tellement stupéfait par la conception qu’il a posé des questions à ce sujet. Très vite, il apprit qu’il était recouvert d’un bois autour de sa coque qui le rendait apparemment plus rapide. C’est un « Phantom » régulier qui peut surprendre les Britanniques à tout moment. Ce qui est effrayant, c’est que la marine britannique a effectivement affronté un navire comme celui décrit dans le film, mais ce n’était pas pendant les guerres napoléoniennes. Aubrey’s Phantom est arrivé quelques années après le décor de 1805, bien qu’il soit effectivement originaire de Boston.

L’USS, alias « Old Ironsides », a été lancé pour la première fois dans les eaux de la baie du Massachusetts en 1797 et était l’une des six frégates de pointe conçues pour la marine américaine en plein essor sous la présidence de George Washington. Cependant, ce n’est qu’au cours de la guerre de 1812 qu’il obtint son surnom d’Old Ironsides, aux dépens et dans l’embarras de la marine britannique.

Au cours de ce conflit brutal, quoique tronqué (qui s’est produit en partie à cause de la pratique peu sanglante de la Royal Navy enrôlant des marins américains), l’USS s’est retrouvé dans une lutte à mort avec le HMS britannique le matin du 19 août. , 1812. Le avait été envoyé pour faire la guerre aux navires américains autour de la Nouvelle-Angleterre, et non loin de Boston, il s’engagea avec le… et vit ses tirs de canon rebondir sans danger sur la coque du avant de disparaître dans l’eau.

Cela a été rendu possible parce que contrairement à la plupart des navires de guerre du début du XIXe siècle – britanniques, américains ou français – la coque du était constituée d’une combinaison de chêne blanc et de chêne naturel. La plupart des navires de guerre de cette époque étaient construits uniquement en chêne blanc, qui se briserait sous la pression des tirs de canon. En revanche, le chêne vert, une ressource naturelle très abondante dans le sud des États-Unis, était plus solide et plus durable en raison de sa résistance à l’humidité (une caractéristique pratique pour les matériaux de construction d’un voilier). Cette résistance lui a permis de se déplacer plus rapidement dans l’eau et de résister à une plus grande pression extérieure.

Lors de la guerre de 1812, il a permis à l’USS de défier les tirs des canons de l’ avant de démanteler le navire anglais avec une relative facilité. Par la suite, le navire a été rebaptisé « Old Ironsides » en raison de son apparente indestructibilité, et il est entré dans le domaine de la légende. En d’autres termes, cela constituerait un navire ennemi parfait dans une histoire sur une frégate britannique plus ancienne qui se retrouve soudainement à jouer David contre un ennemi du Goliath du futur.

Quand O’Brian a écrit, il essayait évidemment d’imaginer ce que Lucky Jack ferait contre Old Ironsides, ou contre un navire similaire. Il a donc créé un scénario dans lequel, au cours de la même guerre – qui s’est produite entre les nombreux débuts et arrêts des conflits entre la Grande-Bretagne et la France napoléonienne – un navire américain fictif appelé USS avait commencé à cibler les baleiniers britanniques dans l’extrême Pacifique. Aubrey fut donc envoyé combattre avec un navire américain de conception supérieure qui surclassait le en tous points, à l’exception peut-être de l’astuce de son capitaine.

C’est aussi une configuration parfaite pour un film, avec la marine britannique face à son fantôme ; un terminateur sur les voiles. Cependant, pour adapter fidèlement l’histoire d’O’Brian, ainsi que le contexte historique dans lequel un tel conflit pourrait être possible, cela signifierait que la marine américaine devrait être les méchants – ou du moins l’adversaire respecté des héros du film. .

« Les Américains ne soutiendraient jamais un film dans lequel ils seraient l’ennemi », a déclaré Weir dans les fonctionnalités spéciales du DVD de 2004. «C’était juste déroutant émotionnellement pour le public. Pour qui ressentaient-ils ? Jack ou leurs propres compatriotes ? En fin de compte, le réalisateur a rappelé, avec un léger sourire narquois sur le visage, que « étant donné qu’il s’agissait d’une image soutenue par les Américains, c’était demandant ».

Ainsi, les événements de la guerre de 1812 ont été déplacés vers une période antérieure de fréquentes guerres navales entre la Grande-Bretagne et la France. Au début de 1805, la marine française n’avait pas été définitivement mise en déroute par les Britanniques lors de la bataille de Trafalgar, et Lucky Jack serait toujours aux prises avec les forces de Bonaparte, un public ennemi américain qui pouvait volontiers applaudir.

Cependant, il n’est pas clair comment la Marine française, ou même des corsaires travaillant pour le compte de la Marine française, sont entrés en possession d’un navire « aux pieds de fer » construit à Boston. Certes, les navires étrangers pouvaient être réquisitionnés après une bataille. Le HMS, en fait, était un navire français capturé par les Britanniques. Mais tout l’intérêt de l’histoire d’O’Brian est d’imaginer un scénario dans lequel une technologie navale américaine supérieure pourrait être déjouée par un capitaine anglais plein d’esprit, et nous doutons que le film veuille vous faire croire que les Français ont déjà vaincu et réquisitionné ce « fantôme » des États-Unis. les Yankees.

En vérité, cela n’a pas du tout de sens que cela puisse exister dans un contexte autre que celui où il aurait été plus facile d’être financé par 20th Century Fox (et Universal et Miramax) si nos héros étaient des fanfaronnades et tiraient sur des Français à la fin au lieu d’Américains. marins.

Cela ne diminue en rien l’un des meilleurs films jamais réalisés sur la vie navale et la camaraderie humaine. Il s’agit simplement d’un curieux phénomène où un film qui aspire tant à l’authenticité historique est contraint de se livrer à une impossibilité historique uniquement pour ne pas heurter les sensibilités américaines trop délicates.